KUL Campus Geel en VITO Mol brengen waardeketen met insecten dichterbij

GEEL – Het bouwen van een pilootinfrastructuur voor de kweek, het oogsten en het verwerken van insecten, kortweg de Insect Pilot, is een project dat in 2017 begon aan de KU Leuven Campus Geel, Thomas More Kempen en VITO Mol met de steun van het Europees Fonds voor Regionale Ontwikkeling (EFRO)  Nu is het project afgerond.

Met de Insect Pilot Plant komt een nieuwe waardeketen op basis van insecten weer een stap dichterbij. Om het resultaat te tonen aan het grote publiek vond er vandaag een online evenement plaats waar ook minister Hilde Crevits (CD&V) een woordje uitleg gaf. De pers kreeg een rondleiding op de Campus in Geel.

Sabine Van Miert, onderzoeksmanager RADIUS, een project van Thomas More Hogeschool: ‘Insecten beschikken over het potentieel om de basis te vormen van een nieuwe waardeketen en kunnen een sleutelrol spelen bij de transitie naar een biogebaseerde economie. Ze kunnen immers gevoed worden met uiteenlopen organische reststromen en die efficiënt omzetten naar nuttige en hoogwaardige grondstoffen zoals eiwitten, vetten en chitine. Die duurzame grondstoffen kunnen gebruikt worden in de voedings- en voedersector of kunnen als grondstof dienen voor biogebaseerde chemicaliën. Het bedrijfsleven ziet hier potentieel in maar er blijven nog onzekerheden die de onmiddellijke toepassing op industriële schaal verhinderen. Aan dat probleem konden we met dit project iets doen.

Mick Van Der Borght (KU Leuven Campus Geel): ‘Nadat de insecten zijn gekweekt worden ze gestoomd, gekookt of ingevroren. Nadien volgt de stabilisatie. Je kan ze al wel degelijk vinden in producten die we consumeren. Zo worden krekels verwerkt in Kriket, een barreep  van Colruyt en wie weet dat de kleurstoffen van M&M’s en Tic Tac zijn gemaakt van schildluizen? In het buitenland zijn er al klasse-restaurants die insecten op het menu zetten. Het zal niet lang meer duren of er komt een massa-consumptie. Het is alleen maar wachten tot Europa hiervoor het licht op groen zet. Het wordt bij ons al wel op grote schaal gebruikt als veevoeder.’

De drie partners hebben de voorbije jaren expertise opgebouwd in de kweek en verwerking van insecten. De projecten bevinden zich niet langer op laboschaal. Leen Bastiaens, Team Leader en Senior Project Manager bij VITO: ‘Door de bouw van een flexibele en breed inzetbare pilootinstallatie voor het kweken, oogsten en verwerken van insecten is de leemte richting industriële productie opgevuld. Kort na de eerste investeringen tijdens dit project werd al gestart met de afzondering van vetten, proteïnen en chitine uit insecten op kilogramschaal. De pilootinstallaties worden gebruikt voor onderzoek- demo-projecten en de aanmaak van biogebaseerde chemicaliën.’

Dit project kreeg de steun van EFRO Vlaanderen – GTI Kempen, het HERMES-fonds, het Departement Landbouw en Visserij en de Provincie Antwerpen. Het totale projectbudget bedraagt 670 000 euro. Minister Crevits: ‘Voor mij is het bewijs alvast geleverd dat de uitbouw van de Insect Pilot Plant een schot in de roos is om Vlaanderen op de kaart te zetten op het vlak van kennis, productie en verwerking van insecten.’

Edwin MARIËN